De Koreaanse brillenindustrie zoekt Nederlandse partners

Door Marvin Hokstam

Het was ergens tegen het begin van het racisme seizoen vorig jaar, toen ik geïrriteerd raakte tijdens een verhitte FB discussie met een zwarte Piet verdediger en aan hem zei dat hij zijn hoofd eens uit zijn roze hol moest rukken. “De wereld draait niet om jou alleen. Wake up from your slumber and smell the coffee!”

Daar moest ik afgelopen dinsdag aan denken terwijl ik rondzwierf op de Korea Optical Roadshow in DoubleTree Hotel bij Amsterdam Centraal Station.

Een achttal brillenmakers die samen een miljardenaandeel van de markt in Azie bevredigen, was speciaal naar Nederland afgereisd om hun producten te presenteren aan retailers en potentiele partners; en de interesse was nihil.

Ik bezocht iedere stand van ieder bedrijf en sprak met al hun vertegenwoordigers en verliet het hotel zwaar onder de indruk van de Koreaanse brillenmaker. En ik was maar één van de weinigen die het meemaakte. “Typisch,” dacht ik toen ik weer in de auto stapte. “Mensen hebben hier echt hun hoofd in hun hol. Wat een prachtig stel business opportunities was dat, maar het gaat geheel voorbij aan de zakenwereld hier. Of leven ze echt in de waan dat Aziatisch product inferieur en niet hun moeite waard is?” 

Kim Deok Kyu van het Strategy Planning Team van de Korean Optical Industry Agency vertelt dat zijn instituut zich inzet om verkopers en kopers aan elkaar te koppelen. “Tachtig procent van de brillen industrie in Korea is gevestigd in Daegu; de derde of vierde grootste stad in Korea. Daegu heeft een 5 procent marktaandeel van de megamarkt in Japan en waarschijnlijk 2 procent van heel Azië. De meeste bedrijven die vandaag hier zijn komen uit Daegu. De regering ondersteunt onze focus op export,” vertelt hij.

De brillenindustrie van Daegu produceert nu voornamelijk voor Azië, maar, vertelt Kim, Europa is het volgende mikpunt. “En volgens onze research kan Nederland een sterke rol spelen, want het is het centrum van logistiek in Europa. Dit is onze eerste mikpunt, maar hierna volgen de VS en andere delen van de wereld. Ons enige probleem in Europa is branding. Het product lijkt simpeler, maar dat is het niet. Als het op design aankomt is wat we produceren zeer sterk,” vertelt hij.


Hij was niet de enige die zelfverzekerd was over het Koreaanse product. Charlie Kang van Smart Opticalco zegt dat zijn product gemakkelijk de concurrentie aan kan gaan met gerenommeerde merken uit Italië en Duitsland.

Het echtpaar Phil Yoon en Sandy Yu van SI Vision zegt dat de “high end customer” uit Europa heel tevreden zal zijn met hun product. “We verkopen momenteel 1 miljoen Amerikaanse dollars jaarlijks aan producten aan high end klanten in Azië. Het zal even duren, maar we staan klaar voor Europa.”

Linta, het bedrijf waar James Lee voor naar Nederland reisde, heeft de stap naar de VS al gemaakt. “We hebben sinds vorig jaar januari een klein team in San Jose en het ziet er goed uit. Onze verkoopvolumes stijgen gestaag,” zegt hij. “Ik ben hier om te zien hoe we de Europese markten kunnen infiltreren en ik heb nu wat huiswerk te doen. We zijn altijd trendsetters. Feit is wel dat onze huidige klanten ons kiezen voor de waarde van onze brand, op dezelfde manier hoe men Gucci of Prada kiest vanwege de waarde.”

Kim Dae Young en zijn partner bij LASH leken de meest trendy van alle standhouders. Ze waren ook de enigen met een foto van een zwarte man op de flyers die ze tentoonstelden.

"Wat een knapperd," fluistert mijn stagiaire Cheyenn en ik kijk haar aan met een "ja-ehm-ok-maar-dat-is-niet-het-punt-nu" glimlach en vraag Kim Dae Young waarom hij dat specifieke model koos. 

“We zijn heel erg gefocust op inclusie. Onze brillen zijn voor iedereen,”  antwoordt hij terwijl hij in zijn tablet ergens naar graait. Wanneer hij het trots naar me keert, glimlacht in een promo-video een model van Afrikaanse afkomst naar me. “We leveren constant nieuwe modellen en passen die ook aan de markten die we willen betreden. Gezichtsstructuren variëren nou eenmaal.” Hij vertelt dat LASH zich tussen de top 5 brillenmakers in Azië bevindt.

“Wij verkopen niet alleen kwaliteitsbrillen, maar we creëren ook de waarde van ieder product dat we leveren, door de modetrends en de wensen van de klanten te bestuderen,” vertellen ze bij MIIM.

Bij JCS vertelt Assistent-Manager Yeji Park dat hun “precision molding” zo goed bleek, dat ze gevraagd werden ook componenten voor Samsung mobiele telefoons te leveren. Het bedrijf heeft enkele patenten op haar naam -zoals voor het luchtgevulde neuskussentje- die  hun brillen uniek maken. “We willen best een samenwerking aangaan met partners hier die geïnteresseerd zijn in onze technologie.” Park werkt maar net voor het bedrijf en heeft daardoor een enorme bewijsdrang. “Als ik in staat ben te verwezenlijken dat we vanuit Nederland markten in Europa kunnen binnendringen, dan heb ik me bewezen,” lacht ze.

Bij FANTOM vertelt Jang Yong Chan dat zijn bedrijf vernoemd is naar een gevechtsvliegtuig uit de zeventiger jaren van de vorige eeuw. “We zijn hoogvliegers,” grapt hij, maar vervolgt op serieuze toon: “we zijn hier om te leren en om te verkopen. Wanneer we terugkomen, komen we met een aangepast product speciaal voor deze markt. We weten wel dat de Nederlanders graag nieuwe producten uitproberen. Wel wij zijn gewend nieuwe producten te leveren; we hebben nagenoeg iedere maand wel een nieuwe stijl die we introduceren.”

Bij de 65-jarige Keunho Do van SETOLOGY voelde ik me zoals je je voelt wanneer je een briljante uitvinder ontmoet; wereldwijd zijn er maar drie of vier brillenmakers die brillen produceren met schroefloze scharnier, en Keunho is daar één van. Zijn schroefloze hengsel maakt zijn brillen vederlicht en makkelijk demonteerbaar. Hij bewijst het door met twee vingers, moeiteloos het steeltje van een bordeaux brilletje eraf te halen.

“Ik zag een soortgelijke technologie in 2005 die me inspireerde, studeerde er hard op en kwam met een verbeterde versie,” vertelt hij. In 2016 kreeg hij er een patent voor.

“Ik geloof dat deze technologie op een heleboel apparaten kan worden toegepast waar er scharnieren op zitten … de deur van je auto zou er eigenlijk zonder schroeven op kunnen zitten,” zegt hij met een knipoog. “Of stel je voor de bedrijven die smart brillen produceren; daar zit alle gevoelige technologie in de steel van de bril. Als je die eruit moet rukken gaat die apparatuur toch binnen de kortste keren kapot? En met mijn technologie kan je makkelijk van het ene montuur naar het andere stappen.”

Keunho Do die het bedrijf samen met zijn designer dochter Jeehun Do runt, zegt dat zijn familiebedrijf zijn legacy is. “Wij zijn hier om partners en distribiteurs te vinden die willen helpen om de technologie te verspreiden. En dat moeten mensen zijn met de juiste passie.”


Terwijl ik wegliep uit mijn onderdompeling in de Koreaanse brillenindustrie realiseerde ik me dat ik nooit had geweten dat brillen dragen zo veelomvattend kon zijn. En Koreaans product zo indrukwekkend.

En waarom ik het verhaal toch maar doorvertel op AFRO Magazine? Omdat de zwarte Piet verdediger aan wie ik toen zei dat hij zijn hoofd eens uit zijn hol moest rukken, een (hele aardige) zwarte man bleek te zijn. Omdat alles dus niet altijd is wat het lijkt.

En omdat ik het ook mijn taak vind om mijn gemeenschap te vertellen over interessante business opportunities die mede-underdogs bieden, en waarvoor andere delen van de Nederlandse gemeenschap hun hoofd te diep in plekken hebben zitten waar de zon niet schijnt. Dat hebben wij immers niet, toch?